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古老的“雪球地球”在一瞬间融化了


【2019-04-03】 【探索】


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5亿多年前,我们的星球是一个巨大的雪球在太空中飞驰。地质学家们认为,在地球远古时期,至少发生过两次神秘的“雪球地球”事件。现在,科学家们发现,最后的雪球事件很可能在大约6.35亿年前的一瞬间结束,这是一个地质上快速的事件,可能会对今天人类活动导致的全球变暖产生影响。


维吉尼亚理工学院和布莱克斯堡州立大学的古生物学家肖树海(音译)是发现这一现象的团队成员之一。肖说,在地球45.6亿年的历史长河中,这只是一眨眼的功夫,表明地球已经到达了一个突然的临界点。尽管研究小组还不确定是什么原因导致了这一现象,但古火山释放的二氧化碳可能引发了温室效应,导致冰盖迅速融化。


为了揭示冰川消融的速度,肖和他的同事测定了中国南部云南省火山岩的年代。这些岩石被埋在另一种叫做盖状碳酸盐岩的岩石下面,盖状碳酸盐岩是一种独特的石灰岩和白云石沉积物,形成于地球因大气中二氧化碳含量过高而像滚雪球般关闭期间。利用放射性年代测定技术,研究小组发现这些火山岩有6.346亿年的历史,大约有88万年的历史。仅凭这一个新的日期还不能揭示冰川融化的速度。但是在2005年,另一组科学家在中国贵州省的一个不同的地点,从一个类似的火山盖上测定了火山岩的年代。它们的历史可以追溯到6.352亿年,大约有57万年。

肖和他的同事上个月在《地质学》杂志上撰文称,这两个样本加在一起表明,这次融化是一次持续了约100万年的快速融化。肖解释说,关键是这两个日期比过去的样本精确得多,误差条小于100万年。这些误差条基本上限定了碳酸盐岩帽形成的时间,从而限定了最终雪球融化事件的时间。由于之前发现的样本的误差条数为几百万年或更久,肖说,这些新的日期是第一个可以用来确定融化速度的日期。


然而,洛根犹他州立大学(Utah State University)地质学家卡罗尔•德勒(Carol Dehler)表示,由于这两个新样本来自中国南方,它们并没有描绘出古代冰雪融化的全球图景。她开玩笑说,要做到这一点,科学家们需要找到来自世界其他地方的可测定日期的火山岩,这些火山岩“就像独角兽一样常见”。但是,她补充说,它们可能在那里“等待被发现”。


与此同时,了解这些古代冰期的性质可以帮助科学家应对今天的气候变化:“我认为雪球地球能给人类传递的最大信息之一,”德勒说,“是它显示了地球在短时间和长时间内以极端方式变化的能力。”


                  
        

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